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Nasa detecta posibles emisiones de vapor en luna Europa de Júpiter

La Aeronáutica Nacional y Administración Espacial de EE.UU.  (Nasa) informó el lunes de que el telescopio Hubble espacial ha detectado posibles emisiones de vapor en la luna helada Europa, del planeta Júpiter.

Por Washington DC/EFE

El telescopio Hubble ha detectado posibles emisiones de vapor en la luna helada Europa.(NASA).
El telescopio Hubble ha detectado posibles emisiones de vapor en la luna helada Europa.(NASA).

“Hemos localizado posibles emisiones de vapor que manan de la luna Europa de Júpiter usando el Hubble”, afirmó la Nasa en un comunicado.

Según la nota, el telescopio ha logrado tomar imágenes de “lo que pueden ser emisiones de vapor de agua que emergen de la superficie”  de la luna.

“El ciclo del oxígeno y el hidrógeno constituye un motor importante de la química del océano de Europa y por ende de la vida que podría existir, exactamente lo mismo que pasa en La Tierra”, concluyó  Steve Vance.

El hallazgo aumenta la posibilidad de que las misiones enviadas a Europa en un futuro puedan analizar el océano de la luna helada sin necesidad de perforar kilómetros de hielo, subrayó la agencia estadounidense.

“El océano de Europa está considerado como uno de los lugares más prometedores que potencialmente podría albergar vida en el sistema solar”, afirmó el administrador asociado interino de Directorio de Misiones de Ciencia de la Nasa en Washington, Geoff Yoder.

“Estas columnas de humo, si realmente existen, pueden aportar otra forma de tomar muestras bajo la superficie de Europa” , agregó Yoder.

Las emisiones alcanzaron un altura de unos 200 kilómetros antes de devolver material a la superficie de Europa, que tiene un enorme océano con dos veces el agua de todos los océanos de la Tierra, si bien el líquido está protegida por una capa de hielo de grosor desconocido.

Los científicos de la Nasa, liderado por William Sparks, del Instituto de Ciencia Telescópica Espacial  (STScI, por su siglas en inglés) , con sede en Baltimore  (EE.UU.) , captaron las emisiones mientras observaban una extremo de la luna al pasar delante de Júpiter.

El objetivo original del equipo de Sparks era determinar si Europa tiene una atmósfera delgada o una exófera que podría bloquear luz desprendida por Júpiter.

El estudio de la Nasa refuerza la posibilidad de emisiones de vapor en Europa, después de que en el 2012 un equipo del Instituto de Investigación Southwest, en San Antonio  (EE.UU.) , detectara evidencias de vapor de agua que salían de la región polar meridional de Europa y alcanzaron una altitud de más de 160 kilómetros.

Los dos equipos de investigadores utilizaron el telescopio Hubble, pero emplearon métodos diferentes para llegar a la misma conclusión.

“El océano de Europa está considerado como uno de los lugares más prometedores que potencialmente podría albergar vida en el sistema solar”, afirmó Geoff Yoder.

Sparks subrayó que las “estimaciones”  de la altitud de las emisiones y de la latitud de dos de ellas son similares a las obtenidas por los expertos de San Antonio.

Si se confirma el descubrimiento anunciado hoy, Europa sería la segunda luna del sistema solar conocida por tener emisiones de vapor de agua.

En el 2005, la nave internacional Cassini, de la Nasa, detectó chorros de vapor de agua y polvo sobre la superficie de la luna Enceladus, del planeta Saturno.

Según los científicos, Europa, una de las 67 lunas de Júpiter, es “el lugar de nuestro sistema solar donde actualmente hay mayor probabilidad de encontrar vida”  fuera de La Tierra.

Estudios anteriores de la Nasa ya habían detectado índices de presencia de un océano de agua líquida en esta luna de Júpiter. Según ese estudio el océano estaría ubicado a cerca de 100 km de profundidad, bajo una espesa capa de hielo, donde podrían existir organismos vivos.