Salud y Familia

El elefante es el mamífero que menos duerme

Los elefantes africanos en su entorno natural duermen, en promedio, dos horas al día y permanecen sin sueño, regularmente, durante 48 horas, lo que los hace los mamíferos más insomnes, según un estudio publicado el miércoles.

Por WASHINGTON / AFP

Los elefantes africanos son el animal terrestre más grande y hay evidencias científicas que sugieren que los mamíferos de mayor tamaño tienden a dormir menos. (Fotos Prensa Libre, AFP y AP)
Los elefantes africanos son el animal terrestre más grande y hay evidencias científicas que sugieren que los mamíferos de mayor tamaño tienden a dormir menos. (Fotos Prensa Libre, AFP y AP)

Se han realizado numerosos trabajos sobre los hábitos de sueño de estos paquidermos, los animales terrestres más grandes, que están en cautiverio, donde aparentemente duermen entre cuatro y seis horas por día.

Pero los investigadores no habían podido distinguir bien entre las fases de reposo y de actividad.

Para las observaciones en estado salvaje, unos científicos de la Universidad de Witwatersrand, en Sudáfrica, siguieron durante 35 días a dos hembras adultas matriarcas de una manada en el parque nacional de Chobe, en Botsuana.





Las equiparon con un actímetro, un dispositivo que monitorea la actividad del organismo durante un tiempo determinado, implantado en la trompa, la parte más móvil de este animal cuando está en vela, para marcar las fases del sueño.

“Este estudio muestra que en su hábitat natural los elefantes salvajes duermen solamente dos horas por día, la duración del sueño más corta de todos los mamíferos estudiados, lo que parece vinculado a la gran masa de su cuerpo”, explica Paul Manger, de la Universidad de Witwatersrand, principal autor de la investigación publicada en la revista estadounidense Plos One.





Durante varios días del período de observación, esas dos elefantes permanecieron sin dormir hasta 46 horas seguidas, desplazándose hasta 30 kilómetros posiblemente para alejarse de cazadores o de leones, constataron los investigadores.

Por otra parte, dormían echadas en el suelo solamente durante una hora. El resto del tiempo permanecían de pie para dormir.

Ello podría limitar sus posibilidades de tener regularmente fases de sueño profundo o REM, durante el cual ocurren los sueños, haciéndolos únicos en este aspecto, destacan los investigadores.





“Soñar es considerado importante para consolidar la memoria, lo cual no parece ser el caso de los elefantes, cuya buena memoria es bien conocida”, dice el profesor Manger.

“Comprender cómo duermen los diferentes animales es importante para ayudar a comprender a los propios animales. También permite descubrir nuevos datos que podrían ayudar a desarrollar mejores estrategias para protegerlos” , explica.

Además, “puede proporcionar nuevas perspectivas sobre cómo duermen los seres humanos, para eventualmente comprender mejor el insomnio” , sostienen los científicos.





“Mientras que muchas hipótesis han sido propuestas en cuanto a las funciones biológicas vitales del sueño, la explicación última aún debe ser dilucidada” , apuntó el profesor Manger.

La falta de sueño puede, incluso durante un período relativamente corto, causar daños cerebrales y a más largo plazo la muerte, como lo demuestran ciertas patologías poco comunes como el insomnio familiar fatal  (FFI), una enfermedad neurodegenerativa genética que ataca el sistema nervioso central.