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Índigo y orina: el hallazgo que sitúa el origen del azul de los jeans en Perú hace 6.000 años

El jeans azul se popularizó a fines del siglo XIX en Estados Unidos, pero podría tener un antepasado de hace 6.000 años en la costa noroccidental de Perú.

Por BBC Mundo

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El químico belga Jan Wouters determinó que el azul de las telas provenía del químico conocido como índigo, el mismo que se usa en los blue jeans. LAUREN A. BADAMS
El químico belga Jan Wouters determinó que el azul de las telas provenía del químico conocido como índigo, el mismo que se usa en los blue jeans. LAUREN A. BADAMS

Específicamente en Huaca Prieta, un yacimiento arqueológico en la región de La Libertad.

Se trataba de una terraza ceremonial de barro y piedra, usada hace seis milenios para rituales y entierros.

En la década de 1940 había sido excavada por primera vez por el arqueólogo Junius Bird, del Museo Estadounidense de Historia Natural de Nueva York (EE.UU.).

Las ruinas se hicieron conocidas entonces por las telas de algodón que se encontraron ahí, que eran las más antiguas jamás halladas en América.

Después de 70 años

En 2007, Tom Dillehay, antropólogo de la Universidad de Vanderbilt (EE.UU.), decidió volver a excavaren el lugar.

"Nadie lo había tocado en 70 años", le explicó Dillehay a BBC Mundo. "Es un lugar peculiar, en el que la conservación es excepcional".

Durante la investigación, encontró restos humanos, restos de comida y más de 1.000 piezas de tejidos de algodón en buen estado, pese a los milenios que habían transcurrido.

En 2009, Dillehay le pidió al arqueólogo especialista en textiles, Jeffrey Splitstoser, de la Universidad George Washington (EE.UU.), que se uniera a su equipo.

Su misión era determinar qué tipo de tramas, estructuras y materiales habían usado los antiguos peruanos para fabricar las telas y con qué colores las habían teñido, según dijo Splitstoser a BBC Mundo.



Tom Dillehay, director de la investigación, destaca el buen estado de conservación de las telas. LAUREN A. BADAMS
Tom Dillehay, director de la investigación, destaca el buen estado de conservación de las telas. LAUREN A. BADAMS


Este científico pasó casi siete años analizando cerca de 800 ejemplares de telas, que medían entre 30 y 60 centímetros cuadrados y, que según cree, habían formado parte de bolsas o envoltorios.

El trabajo fue largo porque cuando las telas volvieron a la superficie, se encontraban "muy sucias", según Splitstoser.

Estaban cubiertas de sal, por la cercanía de Huaca Prieta al mar, y de ceniza, ya que según se cree, se practicaban incineraciones rituales en este sitio.

"Los colores se habían desvanecido", recuerda el especialista.

Después de "lavar" los tejidos con químicos especiales, Splitstoser pudo identificar partículas de tinte azul en un pequeño porcentaje del material analizado.

La pregunta entonces era de dónde había salido ese color.



El director de la investigación, Tom Dillehay, cree que las piezas se confeccionaron para fines rituales. LAUREN A. BADAMS
El director de la investigación, Tom Dillehay, cree que las piezas se confeccionaron para fines rituales. LAUREN A. BADAMS


El mismo pigmento

Splitstoser y Dillehay enviaron pequeños fragmentos de telas al químico Jan Wouters, de la Universidad de Gante (Bélgica), para que determinara el origen del tinte azul.

"Solo quedaban pequeñas partículas de color", le dijo Wouters a BBC Mundo.

El químico se encargó de identificar su procedencia mediante microscopios y pruebas de cromatografía.

Descubrió que la fuente era el pigmento conocido como índigo, el mismo que se usó casi seis milenios después para teñir los jeans en todo el mundo, según dijo el belga.

Este tinte de origen vegetal no es soluble en agua, lo que significaba un problema para los antiguos.

Para solucionarlo, mezclaban el índigo con orina, que lo volvía hidrosoluble, pero lo tornaba amarillo.

Una vez aplicado a los textiles, entraba en contacto con el oxígeno otra vez y recuperaba la tonalidad azul.

En la época de Huaca Prieta, el índigo se obtenía de diversas plantas. Ahora se sintetiza en laboratorios. Pero se trata de la misma molécula.



Ya en la década de los 50, el arqueólogo estadounidense Junius Bird había detectado el color azul en las telas, pero no había identificado a la fuente del tinte. LAUREN A. BADAMS
Ya en la década de los 50, el arqueólogo estadounidense Junius Bird había detectado el color azul en las telas, pero no había identificado a la fuente del tinte. LAUREN A. BADAMS


Pioneros del algodón

Hasta hace poco, se pensaba que el índigo había sido usado por primera vez en América en Ocucaje, en el sur de Perú, en la cultura Paracas, hace unos 2.500 a 2.250 años, según el estudio difundido por la revista ScienceAdvances.

Se creía que los pioneros del uso de este químico en el planeta habían sido los egipcios hace unos 4.400 años, y después de ellos, los chinos, hace 3.000 años.

Pero con el hallazgo de las telas fabricadas hace más de 6.000 años en Huaca Prieta, de acuerdo a las pruebas de carbono 14, se confirma que el uso del índigo en la costa norte de Perú, es el más antiguo del que se tiene conocimiento en el mundo.

Splitstoser explicó a BBC Mundo que las telas sobrevivieron al paso del tiempo gracias a que estaban al interior de construcciones de argamasa, un material parecido al concreto que es resistente al agua.

No solo se trata del uso más antiguo del índigo en el mundo, sino también uno de los empleos más tempranos del algodón de la planta Gossypium barbadense, de la que se obtiene la variedad conocida como Pyma.

Los materiales de los jeans azules también son índigo y algodón, ambos presentes en Huaca Prieta.

Como dijo el químico Jan Wouters, "tal vez hemos encontrado un jean arqueológico".