De un fracaso de negocio a colocar su empresa en bolsa con US$400 millones

Sam Yagan es un emprendedor fuera de serie. Ha construido múltiples empresas exitosas desde cero. Recientemente, fue incluido entre las 100 personas más influyentes de la revista Time y actualmente es el CEO de ShopRunner.

Sam Yagan y sus coemprendedores tomaron el concepto de CliffsNotes y lo pusieron en línea.  (Foto Prensa Libre: Cortesía)
Sam Yagan y sus coemprendedores tomaron el concepto de CliffsNotes y lo pusieron en línea. (Foto Prensa Libre: Cortesía)

Sam Yagan probablemente no solo ha sido responsable de más historias exitosas de emparejamiento que cualquier otro individuo en la historia, sino que también ha recaudado millones de dólares para nuevas empresas, además de convertirse en un inversor.

A continuación, se incluyen algunos de los aspectos más destacados de nuestra conversación exclusiva de DealMakers Podcast, y sus consejos para posicionarse para el éxito en el espacio de inicio y más allá.

Una oferta que no se puede rechazar

Sam cofundó su primer negocio con sus compañeros de cuarto de Harvard Max Krohn y Chris Coyne en su último año.

Eso fue en 1999, cuando las universidades no apoyaban a los estudiantes que inician empresas. Hubo muchas preocupaciones sobre el uso de recursos de la universidad. La empresa logró un ejemplar de libro de texto de un negocio en línea en ese momento.

Sam Yagan y sus coemprendedores tomaron el concepto de CliffsNotes y lo pusieron en línea. SparkNotes nació y creció rápidamente con una plataforma con publicidad.

En esos días tenía que ejecutar un modelo publicitario porque los pagos en línea, especialmente de los estudiantes, simplemente no eran compatibles.

Irónicamente, Sam recibió un bono por firmar de US$7,000 de una firma de consultoría con la que iba a trabajar un año después de graduarse, e invirtió ese dinero en el negocio como capital inicial. Luego recaudaron una ronda de financiación de amigos y familiares de US$250,000.

En ese momento, otras compañías buscaban enrollar varios sectores y aumentar su propio tráfico donde rastreaban los rankings de startups como SparkNotes. No pasó mucho tiempo antes de que estos veinte emprendedores de algo recibieran lo que describieron como “una oferta que no pudimos rechazar”.

Ese fue un buen día de pago de US$30 millones, por haber puesto un año en el proyecto.

El error más grande

Uno de los mayores arrepentimientos que tienen muchos emprendedores es la venta de sus “bebés recién nacidos”, es decir, las startups recién creadas.

Aunque resultó ser un acuerdo muy rentable para este equipo, Sam dice que cree que el mayor error que ha cometido es no volver a comprar esta empresa cuando el precio era el ideal.

Apenas ocho semanas después de la venta inicial de la compañía, la burbuja puntocom estalló. La compañía compradora perdió del 90% al 95% de su valor ese año.

Desesperado por el efectivo, la compañía le ofreció a Sam el 50% de las ganancias si podía ayudar a venderla de nuevo. Se revendió a Barnes and Noble por solo US$3.5 millones. Sin embargo, no está mal para este fundador que recibió un día de pago adicional en el trato.

Por supuesto, esa también fue una oportunidad perdida para volver a comprar la compañía con un gran descuento. Uno que sigue siendo muy popular hoy en día.

El hombre más influyente del mundo

Siguiendo a SparkNotes, Sam arrancó un inicio llamado eDonkey. Fue efectivamente un trabajo alrededor de los problemas regulatorios que hundió a Napster. Solo otras regulaciones que hundieron a Grokster, pusieron a eDonkey en una posición en la que tendría que pagar US$30 millones y cerrar la tienda.

Si bien, las regulaciones pueden ser necesarias y funcionar a favor de algunas empresas nuevas, como mi invitado reciente de DealMakers que fundó Betterment, lamentablemente, estos movimientos también pueden crear mucha incertidumbre para las nuevas empresas audaces y sus posibles inversores.

Entonces Sam se hizo cargo del espacio de citas en línea. Eso comenzó con OKCupid, lo que lo llevó a ser nombrado una de las personas más influyentes en el mundo por la revista Time Magazine.

En ese momento, los líderes en citas en línea eran realmente psicólogos. eHarmony fue fundada por el Dr. Neil Clark Warren. Match.com tenía una sociedad con el Dr. Phil.

Lo que se estaba publicando en el mercado eran estos sitios de citas en línea impulsados ​​por psicólogos. El equipo de Sam creía que el verdadero poder de Internet no era necesariamente para ayudarlo a comprender quién o qué estaba buscando. Creían que la gente sabía lo que quería.

Durante cientos de miles de años, los humanos han salido, se han casado y han procreado. Estos otros sitios, como eHarmony, intentaban decirte “Esto es lo que estás buscando. Aquí es quién será el mejor para ti”.

OKCupid dijo: “No. Sabes lo que quieres. El problema que necesitas resolver y el problema que Internet puede ayudarte a resolver es que no tienes acceso a suficientes personas”.

Eso llevó a varios algoritmos que ayudaron a llenar ese embudo y crear conexiones más específicas. OKCupid se convirtió efectivamente en el Google de las citas. Hasta el lanzamiento de Tinder, OKCupid puede haber sido el único negocio de citas en llegar a la escala sin gastar dinero en la adquisición de clientes.

OKCupid recaudó US$7.5 millones entre dos rondas de financiamiento. Terminó vendiéndose en Match por US$50 millones, con la posibilidad de recibir otros US$40 millones en una ganancia.

Yagan finalmente se convirtió en el CEO de la compañía que opera una variedad de plataformas en el espacio, incluyendo Tinder, Match.com y OKCupid. Yagan dirigió a Match Group a través de su OPI, donde finalmente recaudaron más de $ 400 millones

La salsa secreta para el éxito de inicio

¿Cómo pudieron Sam y sus empresas crear un éxito tan grande, y qué busca en otros empresarios a los que ahora financia?

El marketing de contenidos fue sin duda una gran parte de ello. En gran parte acredita el marketing de contenidos en forma de blogs con el gran éxito de OKCupid. Además de permitir a Google raspar el contenido del sitio para SEO, mientras que los sitios de la competencia ocultaron todo detrás de una membresía o paywall.

Ser capaz de crecer como líder, y manejar eso a gran escala de personal y evolucionar constantemente en su propio trabajo también es vital. Sam dice que los emprendedores deberían pasar del 5% al ​​10% de su tiempo construyendo relaciones y conectándose con aquellos que eventualmente podrían ser adquirentes.

Liderar equipos más grandes es algo que Sam está experimentando en su función actual de Director Ejecutivo en ShopRunner, que es una red de comercio electrónico de envío sin cargo y de pago sin interrupciones que conecta a los minoristas con millones de los mejores compradores de comercio electrónico.

Las tres características principales que busca en los emprendedores que está dispuesto a financiar:

  • Habilidad para atraer un equipo
  • Apertura a nuevas ideas
  • Hacer realidad lo que se piensa
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