1980: dantesca erupción del volcán Santa Helena

Un día como hoy 18 de mayo de 1980 el volcán Santa Helena en Washington, Estados Unidos, hizo una fuerte erupción, considerada una de las más catastróficas del siglo veinte.

Nota periodística informando sobre la erupción del Monte Santa Elena en mayo de 1980. (Foto Prensa Libre: Hemeroteca)
Nota periodística informando sobre la erupción del Monte Santa Elena en mayo de 1980. (Foto Prensa Libre: Hemeroteca)

El volcán tenía más de 123 años de inactividad, semanas antes, geólogos advertían en el comportamiento inusual del volcán ya que se produjeron varios sismos y alteraciones en el cráter. El 16 de mayo de 1980 la actividad había descendido considerablemente a lo cual la opinión pública le restó importancia.


A pesar del peligro varias personas se encontraban en las proximidades del volcán cuando a las 8 de la mañana se produce un sismo de 5.1 grados richter que provocó el desplome de la cara norte del volcán lo que provocó una monstruosa explosión que fue escuchada a 250 kilómetros de distancia al noroeste de Washington, lanzando una nube de ceniza a 15 mil metros de altura.

La inmensa nube de ceniza oscureció poblaciones lejanas al volcán como Spokane, 466 kilómetros al noreste, obligando el cierre de aeropuertos en al menos seis ciudades.

Parte de la devastación provocada por la erupción del Monte Santa Elena en 1980. (Foto Prensa Libre: Hemeroteca)

El presidente de Estados Unidos, Jimmy Carter, sobrevoló las zonas afectadas, cinco días después de la erupción. “No hay manera de describirlo, es un panorama horrible. Esto tardará décadas despejar los daños y los centenares de metros de ceniza volcánica que se asentaron sobre la zona. No creo que haya nada como esto en el mundo”, expresó el presidente Carter.

El panorama era dantesco, la ceniza volcánica cubría vastas zonas, los bosques aparecían desgajados y sus árboles derribados. Debido a que el volcán modificó los niveles del agua, los ríos se convirtieron en listones de barro por doquier, vagones de ferrocarril, casas, automóviles y troncos volcados.

Cifras

La catástrofe tuvo un saldo de 57 personas fallecidas, 200 casas, 47 puentes, 24 kilómetros de vías del tren y 300 kilómetros de autopistas destruidas. La cantidad de energía liberada por el volcán se presume fue equivalente a 27 mil bombas de Hiroshima, expulsando más de cuatro kilómetros cúbicos de material, el costo producido por la erupción rondó los US$1,100 millones.

La actividad volcánica se mantuvo por semanas, desfigurando la forma del volcán y el paisaje de la zona. Las labores de descombramiento de varias vías llevó incluso meses por la magnitud de la nube de ceniza.

Erupción del volcán Santa Helena en mayo de 1980 (Video: Youtube)