1917-18: Guatemala devastada por una serie de fuertes temblores

Hace 100 años, la Nueva Guatemala de la Asunción se encontraba en ruinas, una serie de fuertes temblores que iniciaron el 25 de diciembre de 1917 y que finalizaron el 24 de enero de 1918 destruyeron cientos de viviendas, iglesias y edificios históricos.

Daños en el Cementerio General tras los terremotos de 1917-18. (Foto: Hemeroteca PL)
Daños en el Cementerio General tras los terremotos de 1917-18. (Foto: Hemeroteca PL)

Las sen?oriales calles y avenidas empedradas de la Nueva Guatemala de la Asuncio?n luci?an polvorientas. Viejas y modernas construcciones pu?blicas y privadas quedaron reducidas a promontorios de la?mina y hierro retorcidos, y millares de fragmentos de teja estaban esparcidos en el suelo.


Pedazos de adobe, ladrillos y repello completaban el especta?culo destructivo ocasionado por los terremotos de finales de 1917 y principios de 1918.

Los aparentemente so?lidos edificios pu?blicos no soportaron la fuerza de los movimientos telu?ricos y sucumbieron destrozados o quedaron con grietas en su estructura. Templos como Catedral, La Merced, La Recoleccio?n, San Francisco, La Parroquia Vieja, El Cerro del Carmen, Santa Teresa, Beatas de Bele?n, San Sebastia?n y El Santuario de Guadalupe, no soportaron el embate de los sismos.

Graves dan?os eran observables tambie?n en La Concepcio?n, Santa Catalina, Santa Clara, Candelaria, El Carmen, San Jose?, Santo Domingo, Santa Rosa y Bele?n. La furia tambie?n alcanzo? la Capilla Evange?lica y el Templo Maso?nico.

Vista del desaparecido Teatro Colón, el cual fue seriamente afectado por el terremoto, a su alrededor las "tembloreras" o champas provisionales. (Foto: Hemeroteca PL)
En cuanto a los edificios pu?blicos, las huellas de la naturaleza eran visibles en el Palacio de Gobierno, en la 8a. calle y 6a. avenida, hoy zona 1; la Comandancia de Armas, en la 6a. avenida y 6a. calle; El portal de la municipalidad, el Palacio Presidencial, en la  8a. calle entre 5a. y 6a. avenidas; la  Aduana Central, 10a. calle, entre 12 y  14 avenidas; la Direccio?n General de  Correos, en la 6a. avenida entre 13 y 14  calles; el Ministerio de Fomento, 6a.  avenida entre 4a. y 5a. calles, y el  Teatro Colo?n, donde hoy se encuentra el parque del mismo nombre.

Asimismo, quedo? con dan?os severos el museo La Reforma, donde hoy  esta? el monumento a Los Pro?ceres; la estatua del General Miguel Garci?a Granados quedo? inclinada; la Academia Militar, conocida luego como Escuela Polite?cnica, teni?a destrozos, al igual  que el castillo de San Jose?, el Hospital  General, el Asilo Estrada Cabrera, en la  avenida La Reforma; la Escuela de  Medicina, el Instituto Nacional de  Vacuna, el Instituto Nacional de  Varones, la Escuela de Indi?genas, despue?s Escuela Normal para Varones; la  Escuela Pra?ctica para Varones, y la  Escuela Pra?ctica para Sen?oritas, en la  2a. Avenida, entre 8a. y 9a. calles, zona 1.

La edición del Diario de Centro América del miércoles 2 de enero de 1918 informaba sobre los primeros temblores ocurridos el 25 de diciembre. (Foto: Hemeroteca PL)
Tambie?n, la Escuela 21 de Noviembre, la Penitenciari?a Central, y  el Mercado Central. La Empresa de  Tele?fonos Nacionales, la fuente de Neptuno, en la Avenida de La Reforma; el acueducto de Los Arcos y la Direccio?n General de Cuentas.

Entre los edificios comerciales ma?s afectados por los movimientos si?smicos figuran El Portal del Comercio, la Estacio?n Central del Ferrocarril, los bancos Colombiano, 7a. avenida y 9a. calle; Internacional, 6a. avenida y 10a. calle; Americano, 7a. avenida y 11 calle. Igualmente, la Empresa Ele?ctrica, 2a. avenida y 9a. calle; el Club Alema?n, el teatro Olimpia, la joyeri?a La Perla, El Cazador, Edificio El Fe?nix, 8a. calle y 8a avenida; edificio San Marcos, 8a. avenia y 11 calle; Hotel Espan?a, Hotel Pari?s, Restaurante El Gambrinus y el Hospital Americano.

La plazoleta de Santo Domingo funcionó como asentamiento provisional de muchos vecinos tras el terremoto. (Foto: Hemeroteca PL)
La persistencia de los temblores y la destruccio?n de numerosas viviendas origino? el surgimiento de campamentos en el Parque Central, junto al Teatro Colo?n; adema?s, La Concordia, frente a la estatua a Garci?a Granados, junto al castillo de San Jose?, el Cerro del Carmen, y el Llano de Gerona y San Diego, donde hoy esta? el centro Alida Espan?a de Arana.

La paz de los sepulcros la perturbaron los terremotos. Muchos mausoleos y el frente del Cementerio General rodaron por el piso. Todo ello ocurri?a cuando Guatemala soportaba la mirada impenetrable del presidente Manuel Estrada Cabrera, la delacio?n y el espionaje permaneci?an institucionalizados y la flagelacio?n y tortura de los reos poli?ticos era diaria moneda de curso legal, acompan?ado este panorama del servilismo y la adulacio?n sin li?mites.

El imponente y neoclásico Templo de San Francisco fue duramente golpeado por los movimientos telúricos de 1917-18. (Foto: Hemeroteca PL)
Cambio total

Desde su traslado al valle de La Ermita, la capital ha tenido cambios en su infraestructura, ha?bitos y costumbres, y se enfrenta a que sus monumen- tos dejen de ser un atractivo histo?rico.

Y es que caminar por las viejas calles de la ciudad ya no genera los mismos sentimientos que los abuelos experimentaban. Y no es para menos. Al nacer el siglo XX, la capital contaba con poco ma?s de cien mil habitantes. La se?ptima avenida habi?a abierto paso hacia las llanuras de los cantones Ti?voli, Ciudad Vieja y la Villa de Guadalupe, mientras la poblacio?n circulaba tranquilamente por el paseo de La Reforma.

Sin embargo, el 25 de diciembre de 1917, un temblor sacudio? la capital, alertando a los pobladores ante cualquier emergencia. Dos horas ma?s tarde, sobrevino la cata?strofe. Un terremoto hizo mover las aguas de las fuentes y obligo? a las campanas a tan?er solas en sus torres. Dos fuertes movimientos echaron al suelo las cornisas de algunas elegantes casonas, mientras la gente sali?a corriendo horrorizada de sus viviendas hacia predios baldi?os, parques y campos abiertos.

El Palacio Real, edificio donde se firmó el Acta de la Independencia de Centroamérica fue dañado y posteriormente demolido. (Foto: Hemeroteca PL)
La cu?pula de la Catedral Metropolitana se vino a pique, los edificios que rodeaban la Plaza Central se derrumbaron, la campana de La Recoleccio?n sono?, al desprenderse con todo y campanario, y el fuego consumio? varias casas en los viejos barrios de la ciudad.

El Gobierno decreto? la Ley Marcial el 26 de diciembre, la cual suspendi?a las garanti?as ciudadanas en toda la Repu?blica. El presidente Manuel Estrada Cabrera se preocupo? de que la ayuda oficial llegara a los afectados, mientras algunas familias pudientes viajaban a la Costa Sur para controlar sus fincas, en tanto las fuerzas del orden tomaban precauciones, en espera de mayores desastres.

Interior de una "temblorera", hogar provisional de muchos guatemaltecos después de los terremotos. (Foto: Hemeroteca PL)
Entre el 26 de diciembre de 1917 y el 24 de enero de 1918, cinco temblores desarmaron la ciudad. Los arcos del Portal del Comercio se vinieron al suelo y otras casas terminaron de caerse. Desaparecieron los palacios Presidencial y de La Reforma, así como el Teatro Colón.

Después de eso hubo casi veinte años de estancamiento social, político, económico y de infraestructura. Y es hasta el gobierno del general Jorge Ubico en que se nota un renovado impulso en la construcción pública: monumentos, plazas y en la red vial interurbana.

El Templo de la Recolección fue destruido por la fuerza de la tierra. (Foto: Hemeroteca PL)
Así, lo que una vez fue por mucho tiempo Metrópolis del Istmo, hoy es una ciudad moderna que conserva el encanto de su historia y la magia de las tradiciones y costumbres.