Luis von Ahn recibe el Premio Lemelson-MIT

El guatemalteco cofundador de CAPTCHA y Duolingo recibió el premio en efectivo más grande por la invención en los Estados Unidos.

El guatemalteco Luis von Ahn ha destacado internacionalmente por sus proyectos de innovación tecnológica. (Foto Prensa Libre: Justin Merriman).
El guatemalteco Luis von Ahn ha destacado internacionalmente por sus proyectos de innovación tecnológica. (Foto Prensa Libre: Justin Merriman).

Luis von Ahn es uno de los guatemaltecos más destacados en el área de la tecnología. Su visión lo ha llevado a desarrollar junto a su equipo proyectos como el CAPTCHA, reCAPTCHA y la plataforma educativa Duolingo.


Este miércoles los organizadores del Premio Lemelson-MIT anunciaron que el guatemalteco era el ganador de este año. Este galardón viene acompañado del mayor premio en efectivo que reconoce la invención en Estados Unidos con US$500 mil. Este reconoce a los inventores que han mejorado significativamente la sociedad con sus productos o procesos.

“La dedicación de von Ahn por mejorar el mundo a través de la tecnología, así como su compromiso a la mentoría y educación, le valieron el reconocimiento este año”, reza el comunicado que anunciaba el premio.

“Luis creó un noble recurso para las personas que necesitan aprender un nuevo idioma. Para algunos usuarios Duolingo es clave para sobrevivir en un nuevo país”, resaltó Stephanie Couch, directora ejecutiva del programa Lemelson-MIT.

Bill Gates, fundador de Microsoft, también felicitó al guatemalteco. 

“Felicidades a Luis von Ahn por recibir el premio Lemelson-MIT”, dijo. “Tú y tu equipo en Duolingo han hecho una labor increíble, haciendo que los lenguajes extranjeros sean accesibles para todos”. 

Actualmente von Ahn trabaja como CEO de Duolingo, una plataforma digital gratis en la que los usuarios pueden aprender a hablar 82 idiomas diferentes. La app tiene más de 300 millones de usuarios alrededor del mundo y ha ayudado a hacer más accesible la educación de idiomas.

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El éxito de la plataforma es tal, que en la actualidad hay más personas estudiando en la app que personas inscritas en el sistema educativo de los Estados Unidos. Además, un estudio de la City University de Nueva York determinó que tomar 34 horas de Duolingo era equivalente a estudiar por un semestre un curso de idiomas.

“Me siento profundamente honrado y agradecido de recibir el Premio Lemelson-MIT. Durante mi carrera me ha apasionado usar la tecnología y los inventos para hacer una diferencia positiva en el mundo”, dijo von Ahn.

“Ganar este premio es una maravillosa evidencia de todo el trabajo que el equipo de Duolingo ha hecho creando tecnología para que la educación gratuita sea accesible a millones de personas en el mundo”, apuntó el guatemalteco.

Las invenciones de von Ahn

Además de Duolingo, que es la plataforma más conocida del guatemalteco, von Ahn tiene muchos proyectos más. Completely Automated Public Turing to tell Computers and Humans Apart (CAPTCHA) fue parte del trabajo doctoral de von Han en la Universidad Carnegie Mellon en el año 2000. El objetivo era proteger los formularios online de las entradas y aumáticas.

Posteriormente co-inventó los CAPTCHAs que son pruebas generadas por computadora que los humanos pueden pasar fácilmente pero que las computadoras todavía no dominan. Este sistema previene que los bots comenten en blogs, hagan cuentas de correo falsas o para proteger sitios con información sensible.

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En 2007 el guatemalteco desarrolló reCAPTCHA, otro sistema de ciberseguridad que ayuda a digitalizar libros de texto. Las pruebas de este sistema muestran palabras de textos escaneados para que los usuarios las descifren, mientras que el primer sistema solo mostraba caracteres aleatorios.

Games With a Purpose o ESP Game (Juegos con un propósito) son juegos para personas en los que resuelven problemas que las computadoras no han podido. Entre las actividades, los usuarios asocian palabras o frases que describen una imagen. Cada vez que esto sucede, esta se convierte en una imagen digital descrita correctamente.

En la tesis doctoral de este proyecto, von Ahn usa el término “human computation” por primera vez. El sistema del guatemalteco fue comprado por Google en 2006 y el reCAPTCHA en 2009 por la misma compañía.

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